Libro digital Herramientas de español
Spanish Tools
Online Grammar Book

8: Indefinite Article / El artículo indeterminado
9: Definite Article / El artículo determinado
   — Contractions / Las contracciones
10: Negation / La negación
REPASO NÚMERO UNO
See printable article use summary / Resumen de artículos

8. The Indefinite Article / El artículo indeterminado

• English "a" or "an" is expressed in Spanish by un / una:    un cuaderno - una pluma
The plural, unos/unas, is used for symmetrical objects, meaning "a set of" or "a pair of":

Necesito unas tijeras.
Bajas por unas escaleras.
I need a pair of scissors.
You go down a stairway.

• Spanish does not use the indefinite article before words denoting occupations, religions, political affiliation or nationality; they are treated as adjectives:

Es inglés.
Mi hermano es demócrata.
No soy budista.
¿Eres estudiante?
Tu vecino es abogado.
He is English, an Englishman.
My brother is a Democrat.
I am not a Buddhist.
Are you a student?
Your neighbor is a lawyer.

   But when such words are qualified by an adjective, the article is used:

Es un inglés muy tradicional.
No soy una norteamericana típica.
He is a very traditional Englishman.
I am not a typical American woman.

• Spanish uses the indefinite article less frequently than English. Since un / una also means one, the article is redundant for things normally encountered one at a time:

Tengo fiebre.
¿Tienes familia?
¿Se necesita visa?
La mujer llevaba sombrero.
Habla con acento extranjero.
No puedes manejar sin licencia.
Use esto como guía.
I have a fever.
Do you have a family?
Is a visa needed?
The woman was wearing a hat.
He speaks with a foreign accent.
You cannot drive without a license.
Use this as a guide.

Pay attention to these differences as you read. Note that the indefinite article is used to emphasize the individuality of a noun modified by an adjective (as seen also in the case of professions and nationalities): Tiene una fiebre terrible.

Never use un / una before the word otro/a:
otro ejemplo
another example
otra situación
another situation
otra vez
another time, one more time

Other common expressions not requiring the indefinite article in Spanish:

¡Qué día!
What a day!
¡Qué año tan largo!
What a long year!
Medio kilo de patatas.
Half a kilogram of potatoes.
Media vida.
Half a lifetime.
Es para cierta persona.
It is for a certain person.
Cierto encanto.
A certain charm.

PRÁCTICA 8.   Añada el artículo indeterminado cuando sea necesario.
Ejemplo: Hoy tengo _un_ examen difícil, y tengo _X_ otro examen mañana.

1. Es ___ budista y le gusta meditar, pero hoy no puede porque tiene ___ fiebre.
2. Mi padre es ___ arquitecto y hoy tiene ____ día muy ocupado. ¡Qué ___ vida tan difícil!
3. Soy ___ amante de los libros porque tuve ___ buen profesor en la secundaria.
4. Este joven tiene ____ futuro como ___ abogado: sabe debatir con ____ cierta creatividad.
5. Es ___ mujer responsable, pero no tiene ____ trabajo.
6. Tengo ___ otra pregunta: ¿La palabra "cárcel" necesita ___ acento?

t

9. The Definite Article / El artículo determinado

There are four forms: el, la, los, las.

 A. USAGE OF THE DEFINITE ARTICLE. Spanish uses it more often than English:

A1. Before nouns intended in a general sense and all abstract nouns:

Los mexicanos adoran las fiestas.
La gente piensa que el dinero es vital.
La libertad es esencial en la vida
Me gusta el pescado.
Me interesa la política.
Mexicans love parties.
People think that money is vital.
Freedom is essential in life.
I like fish.
I am interested in politics.

A2. Before languages, illnesses, sports, sciences, and other fields of knowledge:

El inglés es fácil.
Lucha contra el cáncer.
Me interesa el fútbol.
Así es la biología
English is easy.
Fight against cancer.
I am interested in soccer.
Such is biology.

BUT: The article is often omitted after de and en, and after hablar, estudiar, tener and saber:

El libro está en español.
The book is in Spanish.
Hay una clase de tenis.
There is a tennis class.
No hablo francés.
I don't speak French.

A3. Before most titles when speaking about someone:

El escritor mexicano Octavio Paz ganó el premio Nobel en 1992.
El señor García habla con el coronel Páez sobre la reina Isabel.

But not when speaking to the person being addressed by their title: "Buenos días, señor García".

A4. Unlike English, before common words such as cama, escuela, trabajo, guerra, cárcel, ciudad, iglesia, clase:

No piensan en el trabajo.
Están en la cárcel.
Leen para la clase.
Vivo en la ciudad de México.
They do not think about work.
They are in jail.
They're reading for class.
I live in Mexico City.

(except in stock phrases such as "at war": en guerra, or "in class": en clase).

A5. In the names of a few countries and cities such as la República Dominicana, Los Ángeles, La Paz, El Salvador, and with any country or region name when it is qualified by an adjective: La España turística, el Perú moderno. But: Vivo en España.

 B. CONTRACTIONS AL AND DEL

The prepositions a and de contract with the masculine singular article to form the only two written, mandatory contractions in Spanish, al and del: al norte (a + el)   •   del planeta (de + el)

PRÁCTICA 9A.   Complete las oraciones con el artículo determinado cuando sea necesario.
Ejemplo: Me gustan _los_ libros en _X_ español.

1. ____ trabajo y ____ escuela son importantes en ____ sociedad.
2. ____ señor Pérez va a ____ iglesia todos ____ días porque cree en ____ religión.
3. Me gusta ____ política, pero no ____ arte. También adoro ____ motos.
4. Está en ____ Italia porque quiere estudiar ____ Roma antigua.
5. Queremos tomar ____ clase que enseña ____ profesora Gómez.
6. ____ gente joven prefiere ____ vida activa y evita ir a ____ cama temprano.
7. ____ fútbol es ____ deporte favorito de ____ brasileños y de muchos latinoamericanos.
8. Estudio ____ griego porque me interesan ____ filósofos clásicos. También sé ____ latín.
9. ____ español y ____ quechua son ____ idiomas oficiales de Perú.
10. Necesitamos mejorar ____ educación en todos ____ países para contribuir a ____ paz mundial.

 C. OTHER PRECULIARITIES IN THE USE OF ARTICLES.

C1. Articles, either definite or indefinite, are not used when an idea of amount or quantity is implied (if the words any or some could be inserted in English):

Hay gente que no come carne.
Pedimos vino y nos dan agua.
Viven sin libertad, pero con dinero.
Leo libros con frecuencia.
Quieren uvas para el desayuno.
Tiene éxito sin esfuerzo.
There are (some) people who do not eat (any) meat.
We ask for (some) wine and they give us water.
They live without (any) freedom but with (some) money.
I read (a number of) books frequently.
They want grapes for breakfast.
She succeeds without (any) effort.

Note that hay (there is/are) always indicates a certain quantity, so it is never followed by the definite article:
Hay conflictos y no hay libertad. Hay un problema

C2. Occasionally, unos/as expresses some when it means "a few," "a number of" or "about"
(→ but algunos/as is a more common way to express "some". See §17).

Todavía tengo unos dólares.
Hay unas diez personas.
I still have some (a few) dollars.
There are some (about) ten people.

C3. Spanish has a neuter article, lo, used with an adjective (masculine, singular) to express abstract concepts. Its meaning is very much like the English "the + adjective + thing":

Eso es lo interesante.
Lo malo es que nos gusta.
Lo bueno, lo malo y lo feo de la vida.
Lo difícil de los idiomas es la gramática.
That is the interesting thing.
The bad thing about it is that we like it.
The good, the bad and the ugly in life.
The difficult part of languages is grammar.

PRÁCTICA 9B.   Complete el texto con los artículos y contracciones (del, al) necesarios.

Panamanian composer Rubén Blades, born in 1948, is a multifaceted celebrity whose interests include music, film and politics. He grew up in Panama, but immigrated to New York City in 1974 with only a few dollars in his pocket. As a singer, he began to experiment with salsa music, adding elements of jazz and rock, and exploring the good, the bad, and the ugly of life in the barrios of New York and the problems of the Latino population. Some ten million copies of his songs, like "Plástico" and "Pedro Navaja," were sold in the 1970s. Later on, he attended Harvard Law School and became a lawyer. In 1994 he went back to his homeland and made a strong run for the presidency of the country. Blades' music continues to evolve with great success. "La rosa de los vientos," one of his recent productions, sends a message of hope to modern Panama, emphasizing the importance of freedom and dreams in life. _El_ compositor panameño Rubén Blades, nacido en 1948, es una celebridad multifacética cuyos intereses incluyen ______ música, ______ cine y ______ política. Creció en Panamá, pero inmigró a ______ ciudad de Nueva York en 1974 con sólo ______ dólares en el bolsillo. Como cantante, comenzó a experimentar con ______ música de salsa, añadiendo elementos de jazz y rock, y explorando ______ bueno, ______ malo y ______ feo de ______ vida en ______ barrios de Nueva York y _____ problemas de _____ población latina. ______ diez millones de copias de sus canciones, como "Plástico" y "Pedro Navaja", se vendieron en los años 1970. Posteriormente, asistió a ______ escuela de derecho en Harvard y se hizo abogado. En 1994, regresó a su patria y recibió muchos votos al postularse para ______ presidencia _____ país. ______ música de Blades continúa evolucionando con gran éxito. "La rosa de los vientos", una de sus recientes producciones, envía un mensaje de esperanza ______ Panamá moderno, enfatizando ____ importancia de ______ libertad y de ______ sueños en ______ vida.
t

10. Negation /La negación

To make a statement negative, place the particle no immediately before the verb:

Somos americanos.
Tengo tiempo.

No somos americanos.
No tengo tiempo.

Use ni as the negative of y: No tengo tiempo ni energía. (See also §17).

PRÁCTICA 10. Añada el artículo determinado o indeterminado cuando sea apropiado. Si no es necesario, escriba una X en el espacio. Después, escriba la oración de forma negativa.
Ejemplo: Quiero _X_ sopa para _el_ almuerzo.No quiero sopa para el almuerzo.

1. Hay ___ gente con ___ talento en ___ programa, y ____ temas son interesantes.
2. Tenemos ____ problemas con ___ geometría y con ____ historia.
3. ____ poesía es ____ otro tema que me interesa, y leo ____ poemas con frecuencia.
4. ___ sistema solar es ____ conjunto de ____ planetas alrededor de ____ estrella.
5. ___ portugués es fácil para ____ gente que habla ____ español.
6. ___ interesante de ___ cuentos es ___ final. ___ ridículo a veces son ____ personajes.
7. ___ Señor Martínez es ___ abogado. Él habla mucho con ____ doctora Pérez.
8. Sin ___ duda, ___ ciudad de Guatemala tiene ___ futuro. ¡Qué ____ buena cosa!
9. Puedo dormir sin ___ cobija [blanket] porque tengo ___ calor.
10. Gloria es de ___ capital de ___ Bolivia. Es ___ artista.
11. Respetamos ___ libertad y ___ orden. Estamos interesados en ____ democracia.
12. Necesitamos pagar ____ otra cuenta si queremos ____ visa para entrar en ___ país.

t